EFEMÉRIDES DE FIN DE SEMANA

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Antonio Gómez Romera

Domingo, 7 de enero de 2024

EN EL CXCVI ANIVERSARIO DEL NACIMIENTO DE SANDFORD FLEMING, INVENTOR DEL NUEVO TIEMPO EN EL MUNDO

Sir Sandford Fleming.

Hoy domingo, 7 de enero, festividad de San Raimundo de Peñafort (1.175 – 1.275), patrón de los juristas y abogados, primera semana del año 2.024, se cumplen 196 años (domingo, 1.827) del nacimiento en Kirkcaldy (Escocia, Reino Unido) de Sandford Fleming, ingeniero, inventor, dibujante y rector universitario: el hombre que hizo que el Tiempo en el Mundo dejara de regirse por el Sol.

Desde tiempos inmemoriales, la posición del Sol ha marcado la hora local, cuyo punto más alto marcaba las 12 del mediodía. Pero, la llegada del ferrocarril, a mediados del siglo XVIII, va a hacer, necesariamente, que ésta norma no escrita cambie. Pues la comodidad y la rapidez de los desplazamientos de lugar o el cruce de las fronteras se convierten en una complicación y un engorro para los viajeros, al tener que averiguar el número de vueltas necesarias a las manecillas del reloj para ajustarse a la hora real de las localidades de paso o de destino.

Sir Sandford Fleming – Getty Images

Julio de 1.876. Estación de Donegal (Irlanda). Al perder el tren hacia Londonderry, debido a un error en el horario impreso en el billete, Sandford Fleming, de 49 años de edad, piensa cómo resolver el problema e “inventa” el Horario Universal: un sistema de 24 horas que divide el “mapamundi” en 24 zonas horarias imaginarias, con 15 º de longitud cada una y delimitadas por Meridianos que van de Norte a Sur. Zonas en las que todos los relojes estarían ajustados a la misma hora. Partiendo desde el Meridiano Cero, situado en Greenwich (Inglaterra), municipio situado al Sudeste del Gran Londres y sede del Real Observatorio Astronómico, el reloj, en cada Meridiano, se adelanta 1 hora hacia el Este y se atrasa 1 hora hacia el Oeste. Y el Meridiano virtual opuesto a Greenwich (Meridiano 180) o Línea Internacional de cambio de fecha, comienza en el Polo Norte, hace algunos zigzag en el océano Pacífico y finaliza en la Antártida, en el Polo Sur. Sandford Fleming eligió Greenwich porque dos tercios de todas las cartas náuticas y mapas ya lo utilizaban como primer meridiano, referencia cronométrica o “Tiempo Medio de Greenwich”.

Sandford Fleming y sus pequeños hijos en 1893. Fuente William James Topley.

El incidente que le ocurrió a Sandford Fleming, pudo haberle sucedido así:

En Donegal, hace una calurosa tarde veraniega, pero a Sandford le resulta extraña la calma y la tranquilidad que reinan en el andén de la estación ferroviaria, donde se encuentra absolutamente sólo. Saca su reloj de bolsillo para cerciorarse que no se ha equivocado, y frunce el ceño con extrañeza al comprobar que son casi las 5.35 P.M., momento en el que se supone llega su tren con destino a Londonderry.

Se le acerca el Jefe de Estación y le dice:

– Disculpe señor ¿puedo ayudarle?

– No comprendo ¿he perdido el tren de las 5.35 a Londonderry?

– Lamento decirle caballero, que no hay tren a Londonderry a esta hora.

– Puedo estar haciéndome mayor, pero todavía sé leer en el billete el horario del tren.

– Aquí está el problema, el horario dice 5.35 P.M., pero es incorrecto, el tren a Londonderry solo pasa a las 5.35 A.M.

– ¡Debo llegar a las 10 P.M. a Londonderry. Perderé el Ferry a Inglaterra!

– Lo lamento mucho señor, le ofrezco pasar la noche aquí y mañana puede usted subirse al siguiente tren continuando su viaje.

Sandford acepta la invitación y mientras se hospeda en casa del Jefe de Estación, piensa si en vez de fraccionar el día en A.M. (“Ante Meridiem” = antes del mediodía) y P.M. (“Post Meridiem” = después del mediodía) creásemos un sistema de 24 horas, cada hora del día tendría su número específico y este error no hubiera sucedido. Toma un mapamundi y dibuja líneas verticales de Norte a Sur, dividiendo el planeta en 24 husos horarios de 15 grados cada uno con diferencia de una hora entre ellos. Tres años después, el sábado, 8 de febrero de 1.879, presenta en Toronto (Canadá) ante la “Royal Canadian Institute”, un artículo titulado: “Algunas palabras sobre la selección de un primer meridiano que sea común a todas las naciones, en relación con el cómputo del tiempo”.

Y el periódico “The Globe”, publica en la página 4 del número del lunes, 10 de febrero: “el plan propuesto por el Sr. Fleming para evitar la confusión de calcular el tiempo es tomar como unidad de medida una rotación diurna absoluta de la Tierra, y dejar que esta unidad sea considerada igual por todas las naciones… El punto de partida debe ser un Meridiano en el que será mediodía, las doce en punto, hora absoluta, para todo el mundo…”.

Sandford ha creado un sistema de unificación internacional del tiempo, que permite conocer con exactitud y de forma correcta la hora en cualquier punto del planeta.

Foto familiar, año 1899.

Washington DC. 1.884. Sandford Fleming presenta su propuesta el lunes 13 de octubre, en la “Conferencia Internacional del Meridiano”, convocada por el presidente de Estados Unidos, Chester A. Arthur (1.829-1.886), con la participación de los geógrafos y astrónomos de 25 naciones y reunida para la elección de un meridiano longitud cero en común a todos los países y hacerlo estándar en el mundo entero. Al finalizar la Conferencia, el miércoles, 22 de octubre, se hace pública la referencia base recomendada para la hora mundial: La hora local del Observatorio Real en Greenwich. La opción elegida consigue 22 votos a favor, mientras que Francia y Brasil se abstienen y solo República Dominicana vota en contra.

Sello postal diseñado por Sandford Fleming.

La Resolución 5ª de la Conferencia Internacional del Meridiano, textualmente dice: «El día universal comienza a medianoche, hora solar, en Greenwich y tendrá una duración de 24 horas».

El sistema de huso horario estándar internacional se adopta el jueves, 1 de enero de 1.885, aunque no todos los países lo utilizan de inmediato. Su implantación se produce de forma progresiva hasta que a finales de la década de 1.920, la mayoría de naciones del mundo ya usan de forma oficial este nuevo formato.

Sello postal diseñado por Sandford Fleming.

Colofón

Sandford Fleming también es famoso por la construcción del Ferrocarril Intercontinental y el Ferrocarril Canadiense del Pacífico y por ser el diseñador del primer sello de correos de Canadá, el castor de 3 peniques. Una ciudad y un monte llevan su nombre en Canadá. Pero Sandford no fue el primero en proponer el tiempo universal y las zonas horarias estandarizadas. Dieciocho años antes (1.858), el matemático italiano Quirico Filopanti (Giuseppe Barilli, 1.812-1.894) ya habla de ello en su libro “Miranda”, en el que propone un tiempo universal para usar en astronomía y telegrafía, con 24 zonas horarias de una hora, que él llamó «días longitudinales», la primera centrada en el Meridiano de Roma. Sin embargo, sus ideas eran desconocidas fuera de las páginas de su libro hasta mucho tiempo después de su fallecimiento, de manera que no llega a influir en la adopción de los husos horarios en el siglo XIX.

Mapa mundial – Husos horarios.
Quirico Filopanti.
«Doddle» de Google, dedicado a Standford Fleming.

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